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Interviewing Jim Butcher for Literatura Fantastica RBA

I have always enjoyed the Dresden Files novels written by Jim Butcher. They are a guilty pleasure of mine, particularly in their audiobook edition when read by James Marsters and I have reviewed several of them in Catalan in the previous incarnation of this blog. Thus, when his book The Furies of Calderon was published in Spanish as Las Furias de Alera under the Literatura Fantastica imprint by RBA and I had the chance to interview Butcher for the imprint’s blog I jumped at it. The translated version of the interview was published at Literatura Fantastica several weeks ago and RBA has been kind enough to let me publish the original interview in english, so that all of you can enjoy it.

I’m very happy to introduce… Jim Butcher!

 

Interviewing Jim Butcher

 

You have explained in several interviews the origin of the Codex Alera series, but most of our readers don’t know how you came with it. Could you explain what led you to write The Furies of Calderon?

The series was born out of a bet I made with a fellow unpublished writer in an online workshop. He bet me that some ideas were so tired and so overused that they simply could not be written into a good story. I thought that even the worst ideas can be made into enjoyable stories with enough originality and work on behalf of the writer. So he bet me that I couldn’t do it if he gave me a bad enough idea. I told him to give me /two/ bad ideas, and I would use them BOTH.

The two themes he challenged me to write with? Lost Roman Legion and Pokemon.

Did it take a lot of research to create the world depicted in Furies of Calderon?

Yes and no. I’ve always had an interest in history, and in the history of empires in particular. I’d been learning things about the Roman Empire for years and years, in my primary schooling and in college and after university on my own, and I incorporated what I knew as part of the background for Alera.

Did you need to carry out any special research in order to invent the Furies-based magic in the novel?

Well. I /did/ play a lot of Pokemon in the 90s. It was something me and my son did together. 🙂

One of the many differences between Furies of Calderon and the Dresden Files novels is that you shed first person narrative in favor of third person and shift between several points of views. Could you explain how that influenced your approach to writing the story?

It is /so/ much easier, in many ways, than writing in the first person. As a creator, writing in the third person gives you so many more options of how you want to tell your story, which means you have a great deal more freedom in terms of setting pace, establishing dramatic tone, and keeping the reader’s attention. Of course, the pitfall of that kind of freedom is the same as in everything else–you’re free to make really stupid mistakes, too. But all in all, I really enjoy the change of pace from the first-person Dresden Files.

As a reader, and comparing again with the Dresden Files (of which I’m a great fan), in the Furies of Calderon novel I got a greater impression of freedom and of enjoyment, though I may be imagining it. Could you explain your experience regarding the process of writing the series?

Oh, I love my work. If you don’t love your work, as a writer, I believe the reader knows it, and that it reduces their enjoyment of the writing. By the time I’m done with a Dresden Files book, I am heartily sick of Harry Dresden, and I’m delighted to shift to other characters and do new and different stories. By the time I was done with an Alera book, I was delighted to be back in the saddle with Dresden again. The change of pace between the two series helps to keep things fresh and fun.

By the time this interview is published Spanish readers will be about to find the first novel in the series, Furies of Calderon, in their bookshops’ shelves, with further volumes to appear in the following months. What can they expect from this series?

Oh, everything you’d expect from storytelling set in, essentially, the Roman Empire–legions, plots, treachery, deception, courage, loyalty, gruesome death, barbarians, super-powerful elemental entities, nine-foot werewolves, hideous alien bug-creatures… wait, I’m pretty sure we departed from the Roman Empire canon somewhere…

The first novel is one of the most thrilling adventures I have read in a long time and it hints to a great number of intriguing subjects that will be covered in further books. Did you have the whole arc planned when you wrote this first novel?

I did indeed! The novels follow the life, mainly of Tavi of Calderon, the one young man in all of Alera who is born without magic, without the use of any elemental furies. The original title of the world was “Shepherdboy’s Fury” to keep in theme with all the rest of the books, but my editors didn’t like that title.

Codex Alera is a finished series consisting in 6 novels. Is there any chance of your revisiting this world again in the future?

I have no plans for it, specifically, but it remains a possibility. It would be great fun to go back in a few centuries after the events of the first series, to see the long-term results of the characters’ actions on their world.

It’s easy to frame the Codex Alera series in a tradition of high fantasy including writers like George R.R. Martin or Brandon Sanderson. Could you tell us something about the kind of books and authors you enjoy the most reading?

My favorite books to read tend to be military SF and military fantasy, including such authors as John Ringo and David Weber. I also love Brandon Sanderson’s work, as well as John Scalzi, Patrick Rothfuss, Robert B. Parker, and Benedict Jacka.

This one is hardly unexpected: do you plan to write something else outside of the Dresden Files universe?

Absolutely. I’m currently about a third of the way through my first steampunk novel, an adventure series which is currently titled The Cinder Spires.

Thanks a lot for your time, Mr. Butcher. Would you like to address some words to your readers in Spain?

Over time, I’ve learned that fans of science fiction and fantasy are the same the world over. We love so many of the same movies, television shows, games and books–in many ways, when I meet fans from overseas, it feels like meeting extended family I’ve never encountered before. I hope that readers in Spain will simply settle down and enjoy my work. Some writers try to write something deep and meaningful and profound. That really isn’t me. I just want to write something for the reader to enjoy.

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Entrevista a @Odo sobre su lectura de Las Furias de Alera, de Jim Butcher

Hace unas semanas decidí leer la versión original de Las Furias de Alera para preparar una entrevista a Jim Butcher para Literatura Fantástica RBA. La entrevista salió el martes pasado y, si todo ha salido como estaba previsto, el libro se pondrá a la venta mañana mismo. Aunque después de las muchísimas horas de placer que me han proporcionado los libros de Harry Dresden de Butcher mi predisposición ante esta novela era más que buena, confieso que mi expectativas se han visto superadas con creces. La propuesta de Jim Butcher tiene suficiente personalidad propia, gracias a su enorme pericia como narrador, como para ser un caramelo para cualquier aficionado a la fantasía. Este libro es pura aventura y pura diversión. Me parece una lectura obligada para todos aquellos que, como yo, agonizan entre libro y libro de George RR Martin o Patrick Rothfuss o para los seguidores de Brandon Sanderson o Joe Abercrombie.

Pero todo este rollo no es más que la base del pastel: la guinda la ha puesto mi amigo Odo, esa estrella fulgurante de la blogosfera cienciaficcionera española que ha leído el libro al tiempo que yo y con quien nos hemos saturado mutuamente las bandejas de entrada de nuestras cuentas de correo comentando con enfermizo lujo de detalle el devenir de Las Furias de Alera. En lugar de hacer una reseña, hemos decidido entrevistarnos el uno al otro acerca de la lectura de la novela. Podéis leer mis respuestas a sus preguntas en Sense of Wonder, y aquí, después de la magnífica ilustración de Alejandro Colucci para la edición española de Las Furias de Alera, os dejo con lo que Odo tiene que decir. 

¿Qué es lo que más te ha sorprendido de las Furias de Alera?

Nunca había leído nada escrito por Jim Butcher, así que no sabía muy bien qué esperarme. Como su fama le viene por una serie de fantasía urbana (las novelas protagonizadas por Harry Dresden), inconscientemente me esperaba algo de ese estilo: narración en primera persona, tono irónico, ambiente oscuro y sórdido… Pero no, Butcher entronca perfectamente un montón de referencias de la fantasía épica clásica y contemporánea para crear una historia tremendamente sólida, con muchísimo ritmo y con personajes variados y atractivos. Y eso es lo que más me ha sorprendido: la capacidad de integrarse perfectamente en un género, en toda una tradición, y crear una obra que es, a la vez, fresca en muchos aspectos y un homenaje a otras historias muy conocidas.

El libro plantea muchos interrogantes que deja para futuras entregas. ¿Hasta que punto crees que Butcher lo tenía todo planeado?

Hay algunos elementos que sí que parecen planeados a largo plazo. El más evidente de ellos es la evolución de Tavi, el personaje principal (aunque en esta primera parte el protagonismo está bastante repartido, en realidad). El hecho de que sea el único habitante de Alera que no posee capacidades mágicas hace sospechar que su destino va a ser muy especial. Además, el misterio de su origen parece que va a erigirse en uno de los ejes fundamentales de la trama en las siguientes entregas. Al menos Butcher ha ido dejando caer pistas e insinuaciones que hacen pensar que va a ser así.

Pero por otro lado, hay algunos personajes que inicialmente parecían secundarios pero que se vislumbra que pueden ser muy importantes en el futuro de Alera. Da la impresión de que son los típicos personajes que van creciendo, evolucionando y cobrando protagonismo poco a poco sin que esa fuera la intención inicial del autor. Pero claro, esto sólo son especulaciones mías. Lo bueno es que, como la serie ya está terminada y se ha publicado íntegramente en inglés, no tendremos que esperar un tiempo indeterminado para averiguarlo (a diferencia de otra famosa saga de fantasía épica que tiene a sus seguidores en vilo y casi siguiendo los partes médicos de su autor).

Alera Codex : Marat by *sandara on deviantART

¿Qué te ha parecido el sistema de magia que propone el libro? ¿Como se lo describirías a los lectores del blog?

Es un sistema muy original, basado en los elementos (tierra, aire, fuego…). Me ha gustado mucho cómo estos poderes mágicos pueden hasta llegar a materializarse en forma animal, cobrando una personalidad propia. También me ha gustado cómo Butcher combina la parte mágica con la lucha con espada (y hasta algo de artes marciales) en las frecuentes y estupendas escenas de acción. Algunas de ellas me recordaron a la fantástica película “Tigre y dragón“, no sé si la has visto. Otro aspecto muy interesante es el contraste entre la magia de los habitantes de Alera y los Marat, basada en su vínculo con las bestias salvajes. Los enfrentamientos entre ambas facciones son espectaculares (con una de las mejores batallas que he leído en los últimos años).

Lo que quizá no me ha gustado tanto es que no se acaba de explicar del todo cuáles son las capacidades y, sobre todo, los límites de la magia basada en los elementos. Espero que en las siguientes entregas se profundice más en el tema.

Bernard and Brutus by *sandara on deviantART

Una pregunta que me he hecho yo mismo leyendo el libro: ¿No crees que Las Furias de Alera no ha recibido la atención que se merece en el mercado anglosajón?

Sí, la verdad es que he de confesar que nunca había oído hablar de esta serie hasta que fue anunciada en la colección Literatura Fantástica y me sorprende, porque tiene una calidad excepcional. Buscando un poco de información (me tragué algún spoiler, por cierto) he visto que hay hasta foros enteros dedicados a Codex Alera, pero no es una serie que se oiga nombrar con frecuencia y me extraña. Quizá queda un poco eclipsada por la popularidad de la saga de Harry Dresden, pero me parece injusto, porque al menos el primer libro es divertidísimo y merecería más atención por parte de los lectores de fantasía.

Me consta que últimamente estás disfrutando con algunos de los libros de Brandon Sanderson. ¿Crees que la propuesta de Butcher tiene algún punto en común con la fantasía de ese autor?

Sí, desde luego. Está claro que Sanderson es, a día de hoy, el referente en cuanto a sistemas de magia originales (y aventuras “palomiteras”) así que es inevitable hacer una comparación con las obras de este autor y cualquier otra novela que proponga un sistema mágico novedoso. Como decía en la pregunta anterior, Butcher no desarrolla tanto las “reglas” de la magia como puede llegar a hacerlo Sanderson, pero sí que logra el mismo nivel de integración en las peleas, en la personalidad y en la vida “cotidiana” de los personajes. En eso se parecen mucho y también en el ritmo, que en Las furias de Alera es endiablado. Sin embargo, un punto en el que quizá gane Butcher, al menos en esta obra, es en que los personajes secundarios tienen mucha personalidad y están muy bien dibujados: cuando vamos conociendo elementos de su pasado nos damos cuenta de que son totalmente coherentes con su forma de actuar y eso aporta mucha solidez y credibilidad a la historia.

Amara and Cirrus by *sandara on deviantART

Y finalmente, la pregunta más importante: en una pelea entre Amara y Vin (de Mistborn), ¿quién crees que saldría vencedor?

Esa es una buena pregunta. Casi tan buena como la famosa “¿quién preferirías ser, Borges o Daredevil?“. Y como todas las buenas preguntas, es muy difícil de responder. A primera vista, diría que Vin tiene más talento mágico natural, pero Amara es la indiscutible ganadora en fuerza de voluntad y disciplina. Por otro lado, tanto Amara como Vin tiene una debilidad natural y es que dependen de la presencia de ciertos elementos para poder hacer magia, así que habría que tener en cuenta el terreno del enfrentamiento. Además, Amara es una excelente espadachina, cosa que podría darle ventaja en un enfrentamiento cuerpo a cuerpo, pero claro, las espadas suelen ser metálicas y Vin podría usarlas a su favor… Dejémoslo en empate técnico hasta que pueda leerme el resto de las entregas de ambas sagas (de momento sólo he leído el primer libro de cada una) y ver cómo evolucionan los personajes, cosa que no creo que tarde en hacer, porque estoy enganchadísimo a ambas sagas. De hecho, un par de veces salí a la calle con el Kindle para poder seguir leyendo Las furias de Alera de camino al trabajo (y no, no choqué con ningún árbol, pero la gente me miraba raro).

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