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The Whitefire Crossing, by Courtney Schafer

(As I followed the lead of Sense of Wonder in posting some of my reviews in english, it’s only fair that I borrow Odo‘s disclaimer: English is my second language, so I want to apologize in advance for there may be mistakes in the text below. If you find any, please let me know so that I can correct it. I’d really appreciate it. Thanks.)

[Courtney Schafer was kind enough to send me the first two books in her trilogy The Shattered Sigil. I thank her this opportunity to review the first novel in the series]The Whitefire Crossing (Shattered Sigil, #1)

«I regret-so many things. What do you do, when a mistake cannot be undone?«

Within the rather monotonous landscape of new fantasy novels, The Whitefire Crossing (Courtney Schafer‘s literary debut and the first installment of The Shattered Sigil trilogy) has enough interesting elements to make it a good choice when compared to a lot of his companions in the bookshop shelves. However, despite its strengths, the book does not fly as high as it could have done it because of it being too predictable, without managing to escape the comfort zone that seems to act as a gravity well for the imagination of many genre authors.

The plot is tight and simple. Dev is an outrider working for commercial caravans traveling the mountain route that goes from Ninavel to Alathia. This work allows him to smuggle magical charms to Alathia, a country in which magic is strictly legislated. His latest smuggling assignment, though, is somewhat different: he is asked to help young Kiran to reach Alathia posing as his apprentice, but the journey will get complicated when Dev discovers that Kiran has lied about his true identity.

The first half of the novel is devoted to Dev and Kiran’s flight through the mountains and the Whitefire crossing, trying to reach the Alathian border while pursued by a virtually omnipotent foe. The relationship between Dev and Kiran is built by continuously jumping from the point of view of Dev to Kiran’s, allowing the reader to stay one step ahead of both characters and getting him to enjoy their mistakes and hesitations. The author has chosen to shift from a first-person narrative when Dev is the main character to third-person in Kiran’s point-of-view. While I’m not totally convinced of this being the more elegant strategy from a narrative standpoint, it certainly leads to an interesting dynamic and stresses contrast between the voices of both protagonists. One of the best executed aspects in the relationship between Dev and Kiran is their gradual discovery of those things they have in common and how these things challenge their prejudices. The part of the novel devoted to the journey through the mountain comes to life thanks to the ability of the writer to convey her passion for mountaineering and climbing and making it into the fabric of the story. This, added to the sense of impending doom from the enemy that persecutes the protagonists from far away and the resulting suspense lead to a first section of the novel that works like a clockwork and oozes personality, owing more to the interaction between the characters and their environment than to the specifics of the plot.

The Tainted City (Shattered Sigil, #2)In the second half, however, the story takes a not completely unexpected turn and shifts its tone from that of a «road movie in the mountain» to a rather mainstream fantasy adventure set in the city of Alathia, losing much of its uniqueness. Where the enemy pursuing Dev and Kiran in the mountains was immense because of his remoteness, their new nemesis in Alathia is like a caricature of a cartoon villain; where the mountain and the Whitefire Crossing were lively and attractive scenarios that challenged the skills of the protagonists, Alathia is a medieval city poorly drawn. Overall, the Alathian arc lacks uncertainty and the reader never begins to doubt the ability of the protagonists to overcome the situation, although some surprises at the end lead to an interesting starting situation for the second novel in the series, The Tainted City.

The Whitefire Crossing is a good debut novel and a good start for an attractive series with some good characters and intriguing elements. The author’s prose is perfectly adequate and does not stand between the reader and the story. Courtney Schaffer does not delve in some of the many interesting ideas raised while worldbuilding (The idea that children in Ninavel are able to practice a kind of magic that goes away when they reach adolescence is a favorite of mine) but they remain as seeds for the next installment of the series. I, for one, am determined to read The Tainted City sooner rather than later.

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The Whitefire Crossing, de Courtney Schafer

[Muy amablemente, Courtney Schafer me envió los dos primeros libros de la trilogía The Shattered Sigil para que pudiera reseñarlos. Desde aquí le agradezco su cortesía]The Whitefire Crossing (Shattered Sigil, #1)

«I regret-so many things. What do you do, when a mistake cannot be undone?«

Dentro del panorama más bien monótono de las novedades de literatura fantástica, The Whitefire Crossing (debut literario de Courtney Schafer y primera entrega de la trilogía The Shattered Sigil) tiene suficientes elementos como para que valga la pena elegirlo frente a muchos de sus compañeros de estantería. Sin embargo, a pesar de sus virtudes, el libro no acaba de alzar el vuelo por culpa de un exceso de predictibilidad y de la caída en una Zona de Confort que parece actuar como un pozo de gravedad para la imaginación de muchos de los autores del género.

El argumento es sencillo. Dev trabaja como guía de caravanas de mercaderías en la ruta de montaña que va de Ninavel y Alathia y eso le permite sacarse un sobresueldo como contrabandista de amuletos mágicos, prohibidos en Alathia por su estricta ley contra el uso de la magia. Su último encargo consiste en ayudar a Kiran a llegar a Alathia haciéndose pasar por su aprendiz, pero el viaje se complicará cuando Dev descubra que Kiran le ha ocultado su auténtica identidad.

Toda la primera parte de la novela consiste en la huída montaña a través de Dev y Alathia, perseguidos por una figura prácticamente todopoderosa. La relación entre Dev y Kiran está acentuada por el continuo cambio de punto de vista de la novela entre el uno y el otro, con lo que el lector se mantiene un paso por delante de los dos personajes y llega a disfrutar de sus errores o dudas. No estoy convencido de la elegancia de la estrategia elegida por la autora, que oscila entre la narración en primera persona cuando nos pone tras los ojos de Dev y la tercera persona cuando el protagonista es Kiran, pero sin duda da lugar a una dinámica interesante y a un contraste muy marcado entre las voces de ambos. Uno de los aspectos mejor ejecutados de la relación entre ambos es como van descubriendo, progresivamente, las cosas que tienen en común, chocando con sus respectivos prejuicios. Toda la parte del libro dedicada a la travesía por la montaña cobra vida gracias a la capacidad de la escritora para transmitir su pasión por el montañismo y la escalada. Sumado a la sensación de peligro inminente y suspense que provoca la distancia desde la que actúa el perseguidor de los protagonistas, todo el primer tramo de la novela da pie a una historia que funciona a la perfección y rebosa una personalidad propia que le debe más a la interacción entre los personajes y su entorno que a los detalles concretos de la trama.

The Tainted City (Shattered Sigil, #2)En su segunda mitad, sin embargo, la historia da un giro poco inesperado y abandona la «road movie» montañera para convertirse en una aventura de fantasía más convencional ambientada en la ciudad de Alathia y, con ese cambio de tono, pierde buena parte de lo que la hacía especial. Si el enemigo que les perseguía en la montaña era inmenso en su distancia, su nuevo rival en Alathia parece la caricatura de un malvado de dibujo animado; si la montaña y el paso de Whitefire dibujaban un escenario vivaz y atractivo que ponía a prueba las habilidades de los protagonistas, Alathia es una ciudad medieval más insuficientemente dibujada. En general, la incertidumbre de la historia en Alathia es escasa y no llegamos a dudar de la capacidad de los protagonistas de sobreponerse a la situación, aunque algunas sorpresas al final plantean una situación de partida interesante para la segunda novela de la serie, The Tainted City.

The Whitefire Crossing es una buena novela de debut y un buen principio para una serie atractiva con buenos personajes y algunos rasgos intrigantes. La prosa de la autora es perfectamente competente sin llamar la atención ni interponerse entre el lector y la historia. En la construcción de su mundo de fantasía, Courtney Schafer no profundiza en algunas de las muchas ideas interesantes que plantea (personalmente me encanta la idea de que, en Ninavel, los niños pueden practicar un tipo de magia que pierden al llegar la adolescencia) pero ahí quedan como semillas para las próximas entregas de la serie. Yo no me las perderé.

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